“Fixing what is broken”: Exclusive interview with US Congressman Mario Diaz-Balart on Immigration Reform.

Diaz balart Para leer en español 

By: Maria Alejandra Pulgar

This 2013 is the year when all requirements are covered for the timely development and approval of the longtime needed legislation for Immigration Reform. The Republican Leadership agrees with the Democratic Leadership and the President on the urgency of addressing this issue once and for all.  Although all elements have the intention of walking the path together, there is still a long and rocky road ahead.

Having a bipartisan commitment in both chambers of the Congress, and counting with the genuine interest of President Obama makes this the right time to spark the hope on many people affected, that finally this year the Government will  go ahead to fix what everybody knows has been broken for quite a long time.

After the announcement on Monday January 29th of a framework for Immigration Reform, made by a bipartisan group of well-respected Senators, Doral Family Journal had the chance of an exclusive interview with US Congressman Mario Diaz-Balart, who has been working, along with a bipartisan group of Representatives, championing the immigration reform in the House for several years now.

The job of US Congress Representatives is to be the voice and opinion of the residents in their district on all decisions about legislations that affect everyone in the Union. It has been like that since the First Continental Congress was installed in 1774.

The office of US Representative Mario Diaz-Balart, located in Doral, gives support to all residents in the 25th District of Florida, regardless of being citizens of the United States.

Mr. Diaz-Balart explains it: “Our office provides services and assistance to anyone in the district who may have any issue regarding the Federal Government; whether it is a problem with a Federal agency, issues with their Social Security or Medicare, Veterans issues, etc. Any issue dealing with the Federal government, we are here to provide assistance. Many of the people, I would say probably the majority of the people we deal with, have issues with immigration; whatever they may be, our office deals with that area frequently”.

It is for that extensive experience on dealing with immigration issues, and his commitment with his constituents that Mr. Diaz-Balart has been able to effectively work together with a group of other Representatives, both Republicans and Democrats, in order to push forward a bipartisan effort in the House for a comprehensive legislation on Immigration. 

A compatible framework and bipartisan work in the issue

Mr. Diaz-Balart considers the framework proposed by a group of very well-respected senators, from both political parties in the US, “very compatible with what a number of us in the House have been working on a bipartisan way for several years now. They have put together a framework as to what some of the issues are and how to, in general terms, they should be resolved. I think that the framework they did shows a number of things: number one that they are serious; number two that they want to solve the problem, not just put some band aids, but solve the issue and it is clearly not only a reasonable approach, but also I think a very well-reasoned approach and that is a very positive thing.”

He is enthusiastic on affirming that a group of House Representatives will be ready “to answer in short order with not a framework but with an actual bill, an actual legislative proposal, with all the details and all the intricacies. That is what a number of us have been working for a long time, but what we never had was either the Republican Leadership or the Democratic Leadership or the President”

With all key players on board, for Mr. Diaz-Balart this is now the right time for pursuing the immigration reform. “What you are seeing now is clearly that the Republicans, the Speaker of the House, Boehner has been speaking about this now quite a bit, and pushing it forward. We see the Republican Leadership and the Democratic Leadership of the House genuinely supporting it. Same thing seems to be happening in the Senate. And the President now seems to genuinely want to do it too”.

“That may sound a little strange but, the reality is that with the exception of when President Bush tried to get it done, and with the exception of when my brother Lincoln Diaz-Balart with Ileana Ros-Lethinen did the NACARA Bill (the Nicaraguan Adjustment and Central American Relief Act in 1997) that legalized half a million people, without those two exceptions, the leadership of both parties, regardless of what they said publicly did not want to get it done. That I genuinely believed has changed, so it is still very difficult to get done, but I hope that in short order we will be able to code the legislation”.

When will it be done and what will it cover?

About a timeframe on when a passed bill can be expected, Diaz-Balart agrees with Congressman Luis Gutierrez (D-IL) that it has to be done by this summer the latest “ if we do not get it done by this year it would not happen for at least another four years. It is now or after the next presidential election.”

“I think we have one opportunity, that it is now and this is the right time. The good news is that you have very well respected members in the Senate from both parties who are willing to step out probably and say ‘we are going to do this, we are going to work together to do this’. We have the leadership of both parties saying that they want to get it done and I believe this time is genuine. And then you have members in the House from both parties, Congressman Gutierrez among others, Republican and Democrats, who have been working together despite our differences on this issue, willing to solve this issue. And to solve it long term, really solve it”.

It means a complete overhaul of immigration legislation covering all aspects of the issue: “we need to solve the border security issue; the US cannot be the only country in the world that cannot determine who comes and who leaves. Also the Internal Security Issue, the employer verification. Then we also need to deal with the issues of the Dreamers, who are in limbo and we have solve that. For our economic interest we need to solve this issue; the fact that we do not have a system where people can really apply legally to come to the US in any reasonable fashion to come to work”.

Congressmen Mario Diaz-Balart, Gaby Pacheco and Ileana Ros-Lehtinen
Congressmen Mario Diaz-Balart, Gaby Pacheco and Ileana Ros-Lehtinen

And the list continues: “We have to deal with the facts that for example, we have the STEM Visas, people that come to the US, get educated in our finest engineering schools and when they finished, we send them back to their country. We educate them and send them out of the country to compete against us! So we have to deal with at. We have to deal with the fact that it takes years and years to try to come legally to the US and no immigration plan would be worth if we do not finally deal with the millions of people who are here, In a reasonable, respectful  and automated way. It has to be in a way that conforms to The Rule of Law, exactly what I mean, and that respect the rights to those that came legally or are in line to come legally to de US. All this have to be part of this deal, which is why it is very complicated”.

Diaz-Balart is “cautiously optimistic” on the timeframe and broad scope of the legislation that have to be developed. It all still depends on the bipartisan commitment to get it done. “I think that everyone recognizes and agrees that the system is broken so what I want to do is to fix what is broken. American people are frankly expecting and demanding from us to do it. We believe we have an obligation to fix what is broken and this is not a mystery by the way. So let’s go ahead and do that, find a real permanent solution. I was sent to Washington by the voters of my district to work on fixing what is broken and when you talk about immigration it is not a secret to anybody that what is broken is pretty much everything. That is how I look at it.”

We have to fix what is broken

I don’t care of the semantics, if you want to call it this or that” comments Diaz-Balart. “It is interesting. Many times those that call anything that is proposed to fix what we all know is broken, they call anything that anybody proposed an amnesty, but If I  may quote Senator John McCain, what we have today is de facto amnesty. That is amnesty. We have 10 or 11 million people in the US that are here and every day that goes by and we don’t fix the immigration system they are still here in the shadows, that is amnesty.”

“Those that like to accuse everybody else or every proposal of amnesty, are the ones that in fact by their inaction are actually creating the situation where there is de facto amnesty. The American people recognize that the system is broken and we have to fix what is broken.”

The rocky road ahead

A bill has to pass both chambers of the Congress to become law, therefore having bipartisan groups, working in both the House and the Senate, covering the same issue, with a compatible framework is the perfect formula to anticipate positive results on the discussions.

Diaz-Balart explains the process: “it has to pass in both chambers, and what passes in both chambers originally does not have to be identical. But eventually it has to be an identical bill that passes both chambers. Which is why I am encouraged by what the Senators presented, that is compatible with what in the House many of us have been working at. And they will have to be extensive negotiations and there will extensive battles in both the House and the Senate to get it done; and ultimately there will have to be negotiations between the House and the Senate. But, I am encouraged because of what this group of Senators has put out as basic principles is compatible to what those of us who have been dealing with this issue in the House believe that we have to do. There is still a long way to go and is a very difficult task.”

The input from countless constituents in many focus groups and meetings have been invaluable for Diaz-Balart to ensure the development of a comprehensive legislation that actually covers all different cases of this very complex issue. “We have already had many of those already. We had one recently on January 14th in my office and there will be hearings in the Congress. It is a very difficult, very complex and very controversial process but I am convinced we have to do it this year. The Speaker of the House John Boehner has been very emphatic we have to get it done this year and that is one of the reasons I think we can get it done, because Republican speaker says we got to do it this year”.

The genuine bipartisan intention exists to achieve a solution that completely overhauls the Immigration System in the United States. It looks like light at the end of the tunnel for more than 11 million of shadows is finally getting closer. 

———————– En Español ——————–

El momento oportuno para la reforma migratoria

Entrevista exclusiva con el Congresista Mario Díaz-Balart


Mario Diaz BalartPor: Maria Alejandra Pulgar

Este es el año cuando todos los requisitos para lograr los acuerdos necesarios para el desarrollo y aprobación oportunos de la Reforma Migratoria finalmente se han cumplido. Puesto en las palabras del Ex Gobernador de Nuevo México Bill Richardson “las estrellas se han alineado”. El liderazgo Republicano concuerda con el liderazgo Demócrata y con el Presidente en la urgencia de atacar y solucionar de una vez por toda esta situación. Sin embargo, aun cuando todos los actores tienen la intención de caminar juntos, el sendero por recorrer se presenta largo y tortuoso.

El compromiso bipartidista en ambas cámaras del Congreso y el genuino interés del Presidente Obama por cumplir esta promesa electoral, hacen que la esperanza en que el Gobierno finalmente arreglará una situación que ha dejado de funcionar desde hace mucho tiempo, resurja en los corazones de los millones de inmigrantes que se han visto afectados por unas condiciones que, en el marco legal actual, han quedado en un limbo sin solución.

El pasado lunes 29 de enero, un grupo bipartidista de Senadores presentaron al país un marco de referencia para proceder a formular una Reforma Migratoria y Doral Family Journal tuvo la oportunidad de entrevistar en exclusiva al Congresista Republicano por Florida Mario Díaz-Balart, quien ha estado trabajando, por varios años ya, con un grupo bipartidista de la Cámara de Representantes en la preparación de una Reforma Migratoria.

El trabajo de los Representantes al Congreso Federal es exactamente eso: representar los intereses de los residentes de sus distritos y ser su voz en las decisiones que formulan las leyes que afectan a todos los residentes de los Estados Unidos. Ese rol ha sido el mismo desde que el Primer Congreso Continental fue convocado en 1774.

 La oficina del Congresista Mario Díaz-Balart, ubicada en Doral, apoya a todos los residentes del Distrito 25 de Florida, sin importar que sean o no ciudadanos de los Estados Unidos. El Congresista es de todos, y representa los intereses de todos los que viven en su Distrito.

El Sr. Diaz-Balart lo explica así: “Nuestra oficina ofrece apoyo y asistencia a todos los residentes del distrito que tengan algún asunto que tratar con el Gobierno Federal; problemas con una agencia federal, con el Social Security, el Medicare, asuntos de Veteranos, etc. Cualquier asunto que tenga que ver con el Gobierno Federal, estamos allí para apoyarles y ayudarlos. Muchas personas, yo diría que la mayoría de quienes se acercan a buscar nuestro apoyo, lo hacen por asuntos de inmigración e independientemente del caso, nuestra oficina les apoya. Los asuntos de inmigración son los que trabajamos con más frecuencia”.

Su extensa experiencia con asuntos de inmigración y su compromiso con sus representados hacen que el Sr. Díaz-Balart haya podido trabajar efectivamente con un grupo de Representantes, tanto Republicanos como Demócratas, en un aunado esfuerzo para lograr un amplio marco legal para la reforma migratoria.

Marco legal compatible y trabajo bipartidista

El Sr. Diaz-Balart considera que el marco propuesto por el grupo bipartidista de reconocidos Senadores es “muy compatible con lo que miembros de ambos partidos hemos estado trabajando en la Cámara de Representantes por varios años. Los senadores han creado un marco legal de referencia que incluye muchos de los aspectos del problema y como, en líneas generales, deberían resolverse. Esto muestra que, en primer lugar están seriamente comprometidos con la situación; y en segundo lugar que quieren una solución definitiva y no un paño caliente. Su enfoque no solamente es muy razonable sino muy bien razonado y sustentado. Todo esto hace que sea un aporte sumamente positivo”.

Entusiasmado afirma que un grupo de la Cámara de Representantes estará listo para “responder rápidamente no solamente con un marco de referencia, sino con una propuesta de ley real, incluyendo todos los intrincados detalles que requiere. Un grupo de Representantes hemos estado trabajando en ello por mucho tiempo, pero nunca hasta ahora habíamos tenido el apoyo de todos y en este momento se cuenta con el interés del liderazgo Republicano, el liderazgo Demócrata y el Presidente”.

Ros-Lehtinen and Diaz-Balart
Los Congresistas Ileana Ros-Lehtinen y Mario Diaz-Balart

Contando con todos los elementos fundamentales comprometidos en apoyar la iniciativa, Díaz-Balart considera que este es el momento de finalmente lograr la Reforma Migratoria. “Todos están interesados genuinamente en solucionar el asunto. Los Republicanos, el Vocero de la Cámara Boehner, han estado hablando del asunto migratorio por cierto tiempo y ahora está empujando que finalmente se trabaje en ello. Contamos con el liderazgo Republicano y Demócrata de la Cámara apoyando genuinamente el proceso, igualmente en el Senado y el Presidente”.

“Sonará extraño pero, realmente, con la excepción de cuando el Presidente Bush trató de propulsarlo y cuando mi hermano Lincoln Díaz-Balart e Ileana Ros-Lethinen lograron el NACARA (Ley de Ajuste Nicaragüense y Centroamericano en 1997) que legalizó medio millón de personas, con esas dos excepciones, no existía el genuino interés que hay ahora en lograr solucionar el problema migratorio. Eso ha cambiado y, aun cuando es difícil de lograrlo, espero que en poco tiempo podamos tener el texto completo de una propuesta de ley”.

¿Cuándo será y qué aspectos serán contemplados?

Con respecto a cuándo se puede esperar que se pueda aprobar el proyecto de ley, Díaz-Balart concuerda con el Representante Luis Gutiérrez (D-IL) que debería ser a más tardar este verano. “Si no lo tenemos listo este año, no sucederá por otros cuatro años. Es ahora o después de las próximas elecciones presidenciales”.

“Pienso que tenemos una oportunidad, y esa oportunidad es ahora, en este momento. La buena noticia es que hay muchos miembros muy respetados de ambos partidos en el Senado que están dispuestos a levantarse y decir ‘lo vamos a hacer y trabajaremos juntos para lograrlo’. Además, contamos con el liderazgo de ambos partidos apoyando genuinamente que pueda lograrse. Y adicionalmente tenemos miembros de ambos partidos en la Cámara de Representantes, entre ellos el Congresista Gutiérrez, quienes han trabajado juntos con el deseo de resolver esta situación. Y resolverla de una vez por todas, verdaderamente”.

Esa solución planteada incluye una revisión completa y profunda del marco legal de inmigración, cubriendo todos los aspectos del problema: “necesitamos resolver el asunto de la seguridad en las fronteras; los EEUU no pueden ser el único país del mundo que no pueda determinar quién entra y quién sale. Luego está el asunto de la Seguridad Interna, la verificación de los empleadores. Luego tenemos que también tomar en cuenta a los Dreamers, quienes están en un limbo; tenemos que solucionar eso completamente. Hay también un interés económico en resolver esta situación; no tenemos un sistema razonable para que la gente pueda realmente aplicar legalmente para venir a trabajar los EEUU”.

Y la lista de aspectos a contemplar continua: “Tenemos también que tomar en cuenta las visas STEM; las personas que vienen a los EEUU, estudian en nuestras mejores escuelas de ciencia, de ingeniería y cuando se gradúan los enviamos de vuelta a sus países. ¡Los educamos y luego los sacamos del país para que compitan con nosotros! Tenemos que arreglar eso. Igualmente con el hecho de que toma muchos años poder venir legalmente a los EEUU. Ningún plan de inmigración estaría completo si no corrige la situación de millones de personas que ya están aquí, de una manera razonable, respetuosa, automatizada. Tiene que cumplir con la Ley (“Nadie está por encima de la ley”) y respetando los derechos de aquellos que han venido legalmente o que están ya en la fila, esperando su turno para obtener su legalidad. Todos estos aspectos tienen que estar contemplados en el proyecto de ley de inmigración, por eso es tan delicado y complicado.”

Díaz-Balart es “cautelosamente optimista” al considerar el tiempo que tomará desarrollar una legislación tan amplia. Sigue dependiendo del compromiso bipartidista poder lograrlo. “Pienso que todos reconocemos y estamos de acuerdo en que el sistema actual ya no funciona y hay que cambiarlo, que arreglarlo. Los americanos francamente esperan de nosotros que lo hagamos correctamente. Tenemos la obligación de arreglar lo que ya no funciona, de cambiarlo. Eso no es un misterio para nadie. Así que tenemos que ir para adelante y hacerlo, encontrar una solución real y permanente al problema migratorio. Mis electores me enviaron a Washington a trabajar para arreglar lo que no funciona y no es un secreto para nadie que en cuanto al caso de inmigración, prácticamente todo necesita ser arreglado. Así lo veo.”

Tenemos que arreglar lo que no funciona

“No me importa como quieran llamarlo, no importa la semántica” comenta Díaz-Balart. “Es interesante. Hay muchos que llaman ‘amnistía’ a cualquier solución propuesta para solucionar lo que todos sabemos que no funciona, pero cito al Senado John McCain cuando digo que lo que tenemos hoy en día es amnistía de facto. Tenemos 10 u 11 millones de personas que están en los EEUU y cada día que pasa y no arreglamos el sistema de inmigración ellos siguen en un limbo, en las sombras; Eso es amnistía”.

“Aquellos que acusan a todos los demás o a todas las propuestas de ser una amnistía son quienes, con su falta de acción, están creando una situación que es amnistía de facto. Los americanos reconocen que este sistema como está ya no funciona y que tenemos que arreglarlo definitivamente”.

El difícil camino que falta por recorrer

Una propuesta tiene que ser aprobada por ambas cámaras del Congreso para convertirse en Ley, por lo tanto que haya grupos bipartidistas trabajando en el mismo asunto tanto en la Cámara de Representantes como en el Senado, con un alcance similar en el marco legal contemplado, constituye la fórmula perfecta para tener resultados positivos en las discusiones.

Diaz-Balart explica el proceso: “el proyecto de ley debe ser aprobado por ambas cámaras, y cuando pasa en cada una de ellas no necesariamente tiene que ser idéntico. Eventualmente se unifica y es un proyecto de ley idéntico el aprobado finalmente por ambas cámaras. Por ello me entusiasma lo presentado por los Senadores. Es compatible con lo que varios de nosotros en  la Cámara hemos estado trabajando.  Vendrán extensas negociaciones y discusiones internas tanto en la Cámara como en el Senado para lograrlo. Y al final tendrán que haber negociaciones entre la Cámara y el Senado para concluir el proceso. Pero lo que han propuesto este grupo de Senadores establece principios básicos que concuerdan con lo que aquellos Representantes que también hemos trabajado el asunto migratorio consideramos que se debe hacer. Aun el camino es largo, queda mucho por hacer y la tarea es difícil, pero no imposible.”

El aporte de los ciudadanos en muchos grupos de discusión y reuniones públicas ha sido invaluable para Díaz-Balart para asegurar que la legislación que sea desarrollada cubra realmente todos los diferentes casos de esta situación tan compleja. “Hemos tenido varias de esas reuniones. La más reciente fue en mi oficina el pasado 14 de Enero. Habrá también sesiones abiertas en el Congreso.  Es un proceso muy difícil, complejo y controversial, pero estoy convencido que lo tenemos que hacer este año. El Vocero de la Cámara de Representantes, John Boehner ha sido muy enfático en afirmar que debe ser un logro de este año; esa es una de las razones que me llevan a pensar que lo haremos, porque el líder Republicano dice que debemos tenerlo listo este año.”

Finalmente existe la genuina intención bipartidista de lograr la solución completa y definitiva a los problemas del Sistema Migratorio de los Estados Unidos. Dependerá también de los ciudadanos apoyar y presionar a sus Representantes y Senadores para que el interés que existe actualmente por solucionar esta situación persista hasta lograrlo. Parece que la luz al final del túnel para los más de 11 millones que se encuentran en las sombras cada vez está más cerca.


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